NASA
Reproducción del vuelo del helicóptero Ingenuity en Marte junto al robot Perseverance, que llegó al Planeta Rojo en febrero para buscar indicios de restos biológicos en la superficie. Foto: NASA.

MIAMI, FLORIDA - Los ingenieros de la Agencia Espacial de Estados Unidos, NASA, están ultimando los detalles para llevar a cabo, por primera vez en la historia, el vuelo de un helicóptero en otro planeta.

Se trata de la misión Ingenuity, que, tras varios años de ensayos y desarrollos tecnológicos, permitirá sobrevolar la superficie del planeta Marte a unos 5 metros de altura máxima. 

“Estos días hemos estado desplegando los sistemas y haciendo las pruebas necesarias para asegurarnos de que todo va a salir bien. Va a ser muy simple: va a volar entre 3 y 5 metros, pero igualmente nos va a servir para comprobar que podemos volar en Marte”, explicaba Elio Morillo, ingeniero de sistemas de la NASA, en una entrevista con la Voz de América.

El helicóptero Ingenuity, que fue bautizado con este nombre debido a la “genialidad” del proyecto y porque se usa una tecnología nunca vista antes, forma parte de la misión Perseverance que partió en julio hacia el planeta rojo con el objetivo de analizar y encontrar restos de vida en ese lugar.

“El helicóptero estaba instalado en la parte baja del robot del Perseverance, dentro de una caparazón. En las últimas semanas soltamos ese caparazón en una superficie suficientemente plana de Marte y lo desplegamos”, detalló sobre los procesos.

Está previsto que el domingo, 11 de abril de 2021, se haga este vuelo de prueba. Esta misión cobra especial relevancia porque podría marcar un antes y un después en el desarrollo de las próximas misiones en el espacio.

“El aspecto de este vuelo en Marte nos permitirá que en un futuro podamos enviar un helicóptero más complejo o incluso una serie de helicópteros que puedan hacer ciencia, con herramientas e instrumentos, para hacer análisis locales”, dijo Morillo.

“Al mismo tiempo cuando lleguen astronautas al planeta rojo, (esos helicópteros) los pueden acompañar para tomar imágenes y ayudarlos a entender qué hay en su alrededor”, agregó.

El vuelo de prueba también servirá para “buscar esas muestras importantes” que puedan ayudar a entender a los científicos” de si en Marte existió vida en algún momento o no”.

Morillo, natural de Puerto Rico y licenciado en ingeniería mecánica por la Universidad de Michigan y con una maestría en ingeniería de sistemas espaciales, asegura que “existen todos los ingredientes (para entender) que en algún momento ha existido vida microbiana en el planeta”, pero reconoce que se necesita una investigación mucho más exhaustiva al respecto.

“Tenemos que confirmarlo. Hay hipótesis de que sí, que puede que exista. Tenemos los instrumentos necesarios para ver si de verdad hay algún tipo de rastro de vida microbiana y con el sistema más complejo que hemos enviado a Marte se van a colectar y guardar muestras para que una misión dentro de la siguiente década las recoja y las devuelva a la Tierra para hacer pruebas más conclusivas”, concluyó. 

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